Será que alienígenas invisíveis realmente existem entre nós? Um astrobiólogo explica

    aliespi101/10/2020 - A vida é muito fácil de reconhecer. Mexe-se, cresce, come, excreta, reproduz. Simples. Em biologia, os pesquisadores costumam usar a sigla “MRSGREN” para descrevê-lo. Significa movimento, respiração, sensibilidade, crescimento, reprodução, excreção e nutrição. Mas Helen Sharman, a primeira astronauta da Grã-Bretanha e química no Imperial College London, disse recentemente que formas de vida alienígenas que são impossíveis de detectar podem estar vivendo entre nós. Como isso é possível?

    Embora a vida possa ser fácil de reconhecer, na verdade é notoriamente difícil de definir e teve cientistas e filósofos em debate por séculos - senão milênios. Por exemplo, uma impressora 3D pode se reproduzir, mas não a chamaríamos de viva. Por outro lado, uma mula é notoriamente estéril, mas nunca diríamos que ela não vive. Como ninguém pode concordar, existem mais de 100 definições do que é a vida. Uma abordagem alternativa (mas imperfeita) é descrever a vida como “um sistema químico autossustentável capaz de evolução darwiniana”, o que funciona para muitos casos que queremos descrever.

    A falta de definição é um grande problema quando se trata de buscar vida no espaço. Não sermos capazes de definir a vida a não ser "saberemos quando a virmos" significa que estamos realmente nos limitando a ideias geocêntricas, possivelmente até antropocêntricas, de como a vida é. Quando pensamos em alienígenas, frequentemente imaginamos uma criatura humanóide. Mas a vida inteligente que procuramos não precisa ser humanóide.

    Vida, mas não como a conhecemos

    Sharman diz que acredita que alienígenas existem e "não há duas maneiras de fazer isso". Além disso, ela se pergunta: “Eles serão como você e eu, feitos de carbono e nitrogênio? Talvez não. É possível que estejam aqui agora e simplesmente não possamos vê-los. ” Essa vida existiria em uma “biosfera de sombra”. Com isso, não quero dizer um reino fantasma, mas criaturas desconhecidas provavelmente com uma bioquímica diferente. Isso significa que não podemos estudar ou mesmo notá-los porque estão fora da nossa compreensão. Supondo que exista, essa biosfera de sombra provavelmente seria microscópica.

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    Então, por que não o encontramos? Limitamos as maneiras de estudar o mundo microscópico, pois apenas uma pequena porcentagem de micróbios pode ser cultivada em laboratório. Isso pode significar que pode realmente haver muitas formas de vida que ainda não vimos. Temos agora a capacidade de sequenciar o DNA de cepas inculturáveis ​​de micróbios, mas isso só pode detectar a vida como a conhecemos - que contém DNA. Se encontrarmos tal biosfera, no entanto, não está claro se devemos chamá-la de alienígena. Isso depende se queremos dizer “de origem extraterrestre” ou simplesmente “desconhecido”.

    Vida à base de silício

    Uma sugestão popular para uma bioquímica alternativa é aquela baseada em silício em vez de carbono. Faz sentido, mesmo do ponto de vista geocêntrico. Cerca de 90% da Terra é composta de silício, ferro, magnésio e oxigênio, o que significa que há muito por onde construir vida potencial. O silício é semelhante ao carbono, tem quatro elétrons disponíveis para criar ligações com outros átomos. Mas o silício é mais pesado, com 14 prótons (prótons formam o núcleo atômico com nêutrons) em comparação com os seis do núcleo de carbono. Embora o carbono possa criar fortes ligações duplas e triplas para formar longas cadeias úteis para muitas funções, como construir paredes celulares, é muito mais difícil para o silício. Ele luta para criar ligações fortes, de modo que as moléculas de cadeia longa são muito menos estáveis.

    Além do mais, compostos de silício comuns, como dióxido de silício (ou sílica), são geralmente sólidos em temperaturas terrestres e insolúveis em água. Compare isso com o dióxido de carbono altamente solúvel, por exemplo, e veremos que o carbono é mais flexível e oferece muito mais possibilidades moleculares. A vida na Terra é fundamentalmente diferente da composição geral da Terra. Outro argumento contra uma biosfera de sombra baseada em silício é que muito silício está preso nas rochas. Na verdade, a composição química da vida na Terra tem uma correlação aproximada com a composição química do Sol, com 98% dos átomos na biologia consistindo de hidrogênio, oxigênio e carbono. Portanto, se houvesse formas de vida de silício viáveis ​​aqui, elas podem ter evoluído em outro lugar.

    Dito isso, há argumentos a favor da vida à base de silício na Terra. A natureza é adaptável. Alguns anos atrás, os cientistas da Caltech conseguiram criar uma proteína bacteriana que criou ligações com o silício - essencialmente dando vida ao silício. Portanto, embora o silício seja inflexível em comparação com o carbono, ele talvez pudesse encontrar maneiras de se formar em organismos vivos, potencialmente incluindo carbono. E quando se trata de outros lugares no espaço, como a lua Titã de Saturno ou planetas orbitando outras estrelas, certamente não podemos descartar a possibilidade de vida baseada em silício. Para encontrá-lo, temos que pensar fora da caixa da biologia terrestre e descobrir maneiras de reconhecer as formas de vida que são fundamentalmente diferentes da forma baseada no carbono. Existem muitos experimentos testando essas bioquímicas alternativas, como a do Caltech.

    Apesar da crença de muitos de que existe vida em outras partes do universo, não temos evidências disso. Portanto, é importante considerar toda a vida como preciosa, não importando seu tamanho, quantidade ou localização. A Terra suporta a única vida conhecida no universo. Portanto, não importa a forma que a vida em outras partes do sistema solar ou universo possa assumir, temos que nos certificar de que a protegemos de contaminação prejudicial - seja vida terrestre ou formas de vida alienígenas.

    Fonte: https://theconversation.com/

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